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La apicultura es una tradición muy antigua. Se trata de cuidar un enjambre de abejas dentro de su respectiva colmena, con el fin de obtener la preciada miel. De las abejas también se obtienen otros productos naturales tales como polen, jalea real y medicación. El apicultor se dedica a criar a las abejas, cuidarlas y multiplicarlas para seguir creando nuevas colmenas.

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Historia de la apicultura

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Los primeros apicultores humanos no fueron “cuidadores” en absoluto, sino buscadores de miel salvaje. En la Cueva de la Araña (Cueva de la Araña) cerca de Valencia, España, hay una pintura rupestre que data del 9,000 a.E.C. representando claramente a un hombre valiente trepando un árbol para meter su mano directamente en una colmena [fuente: Comunitat Valenciana]. El artista prehistórico incluso dibujó algunas abejas zumbando cerca.

La apicultura era una práctica común en todo el mundo antiguo, comenzando al menos tan temprano como 2500 a.E.C. en Egipto y probablemente incluso antes en China. En las paredes del Templo del Sol del faraón egipcio Nyuserre Ini se encontraron representaciones de colmenas , y apicultores que usaban humo para calmar a las abejas. Tambidn se encontraron colmenas de arcilla y paja intactas del 900 a.E.C. fueron descubiertos en sitios arqueológicos en Israel [fuente: Asociación de Apicultores de Galway].

Aristóteles escribió sobre la apicultura y el comportamiento de las abejas en su libro “Historia Animalium”, y el estadista y filósofo chino Fan Li explicó los beneficios de una caja de colmena de madera en su tratado “Reglas de oro del éxito empresarial”, alrededor del año 500 a.E.C. [fuente: Fundación para la Agricultura].

Las primeras colmenas domesticadas se formaron a partir de los tocones ahuecados de árboles y troncos caídos, que eran destinos naturales para las colonias de abejas enjambre. Para cosechar la miel, la colmena sería limpiada de abejas y destruida, el peine apretado para extraer la bondad dorada.

Hace unos 2.000 años, los apicultores comenzaron a utilizar las primeras colmenas artificiales, llamadas escépticos [fuente: Asociación de Apicultores de Galway]. Los esbozos parecen macetas volcadas y estaban hechos de arcilla cocida o paja tejida. Un pequeño agujero cerca de la parte inferior de la madeja permitía que las abejas entraran y salieran, y el peine estaba colocado adentro.

A pesar de que los escépticos rara vez se usan hoy fuera del mundo en desarrollo, la imagen duradera de la colmena, y de la industria trabajadora, sigue siendo un esbozo de paja tejida.

Desafortunadamente, el uso de un escéptico aún requería la destrucción de la colmena y, a menudo, la muerte de toda la colonia para cosechar la miel. Entonces, los apicultores comenzaron a buscar diseños alternativos de colmena.

Las cajas de colmena de madera se hicieron más comunes en el siglo XVIII, lo que llevó a la colmena móvil de Francois Huber o “colmena de hojas”, una pila vertical de hojas movibles en forma de libro, cada una con su propia sección de peine. Aquellos que contienen miel, y no cría, podrían eliminarse sin interrumpir la colonia, pero el diseño de la colmena de Huber nunca se prendió realmente en [fuente: Stamp].

Entrando en el siglo XIX, otros apicultores innovadores, incluido Thomas Wildman, comenzaron a experimentar con “colmenas de barra”, cajas de madera que están equipadas con una fila de barras en la parte superior debajo de la cual las abejas construyen su peine en pequeñas secciones colgantes. Se podría eliminar cada sección levantando la barra, pero no sin algún esfuerzo. Las secciones del peine a menudo se quedaban pegadas o al costado de la caja, lo que requería un trabajo de corte desordenado que destruía el peine y sacrificaba la miel [fuente: Borst].

La colmena Langstroth


Luego vino Lorenzo Langstroth, un ministro y ávido aficionado a las abejas de Pensilvania, a quien se le atribuye el descubrimiento del “espacio de las abejas” y la revolución de la apicultura moderna.

En la década de 1850, Langstroth construyó una colmena de madera basada en su observación de que las abejas no construirían un peine en un espacio más apretado que 1 centímetro (3/8 de pulgada) [fuente: Oertel]. Inventó un tipo de colmena de barra colgante con marcos extraíbles espaciados exactamente a 1 centímetro de distancia y 1 centímetro de las paredes de la caja. Los marcos cargados de miel se pueden quitar fácilmente sin pegarse o molestar a los cuadros vecinos.

Las colmenas Langstroth siguen siendo las colmenas más populares para los apicultores y aficionados profesionales, y hablaremos más sobre las partes de una colmena Langstroth en la sección de equipos de apicultura. Pero a continuación, cubramos los conceptos básicos de la biología de la abeja y la estructura de la colonia.

 

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